CÚMULOS GLOBULARES

Enjambres de estrellas en el borde de la Galaxia

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CÚMULOS GLOBULARES

Ponemos rumbo al halo de nuestra galaxia, allí en esa inmensa región esférica que rodea la Vía Láctea nos encontramos con unos espectaculares enjambres de estrellas en forma de globo o esfera, son los cúmulos globulares.

Cientos de miles de estrellas que en algunos cúmulos llegan a ser millones compartiendo una región relativamente pequeña del espacio formando un cúmulo estelar que se mantiene unido entre sí por la gravedad de sus componentes. Juntas desde su nacimiento en la misma nube de gas y polvo de la que se originaron. 

Cúmulo globular NGC 4755 también conocido como El Joyero

imagen: ESO (Observatorio Europeo Austral) tomada desde el observatorio de La Silla en Chile

Esta imagen del conocido cúmulo NGC 4755 o Joyero se tomó con Wide Field Imager (WFI) en el telescopio de 2.2 metros MPG / ESO en el Observatorio La Silla de ESO. Destaca el cúmulo y su rico entorno multicolor. El campo de visión es de 20 minutos de arco. La imagen se basa en imágenes obtenidas a través de los filtros B, V e I.

La densidad de estrellas va creciendo conforme nos acercamos al núcleo del cúmulo globular, allí llegan a juntarse hasta 30 estrellas por año-luz cúbico.

Para hacernos una idea la densidad en la vecindad solar es de 0.01 estrellas por año-luz cúbico. Tan elevada densidad de estrellas en una región tan pequeña puede dar lugar a acontecimientos que son prácticamente imposibles en otras regiones de la Galaxia: la colisión entre estrellas, un hecho que resulta relativamente probable en el interior de un cúmulo globular.

Cúmulo globular NGC 6397

Imagen : ESO (Observatorio Europeo Austral)

El cúmulo globular NGC 6397, está ubicado a una distancia de aprox. 7.200 años luz en la constelación de Ara (Hemisferio Sur). Ha sufrido un "colapso del núcleo" y el área central es muy densa. Contiene alrededor de 400.000 estrellas y su edad (basada en modelos evolutivos) es de 13.400 ± 800 millones de años. La foto es una composición de exposiciones en las bandas B, V e I obtenidas con la cámara Wide-Field-Imager (WFI) en el telescopio ESO / MPI de 2.2 m en el ESO Observatorio de La Silla (Chile).  Los picos que se ven en algunas de las estrellas más brillantes son causados por el efecto de la sobreexposición.

Las estrellas que componen los cúmulos globulares han pasado juntas toda su vida desde que nacieron en la misma nube primigenia de gas y polvo. Esto conlleva que su composición química es muy parecida, lo cual es un dato muy interesante a la hora de estudiar la composición química de la Galaxia y la distribución de los elementos químicos en esta.

Se trata de estrellas viejas, de la llamada Población II, es decir, estrellas de la primera generación pobres en metales. La inexistencia de gas y el polvo, al igual que ocurre en todo el halo de la galaxia,  es la razón por la cual no puede darse el nacimiento de nuevas estrellas en esta región de la Galaxia.

Los cúmulos globulares son restos fósiles supervivientes de las primeras etapas de existencia de la Vía Láctea. 

Cúmulo globular Omega Centauri

Imagen : TRAPPIST/E. Jehin/ESO

El cúmulo globular Omega Centauri fue uno de los objetivos observados para la primera luz del telescopio TRAPPIST en La Silla. El cúmulo contiene hasta diez millones de estrellas. Esta imagen, de 20 minutos de arco, muestra solo las partes centrales de Omega Centauri. Se elabora combinando datos obtenidos a través de tres filtros (B, V y R).

TRAPPIST (Transiting Planets y PlanetesImals Small Telescope) está dedicado al estudio de sistemas planetarios a través de dos enfoques: la detección y caracterización de planetas ubicados fuera del Sistema Solar (exoplanetas) y el estudio de cometas que orbitan alrededor del Sol. El telescopio de 60 cm se opera desde una sala de control en Lieja, Bélgica, a 12 000 km de distancia.

Los cúmulos no permanecen inalterados indefinidamente, de hecho el cúmulo puede perder estrellas ya que algunas de ellas pueden ser expulsadas del cúmulo debido a las interacciones gravitatorias, sobre todo cuando el cúmulo en su lento vagar por el halo de la Galaxia atraviesa el disco de esta.También pierde estrellas, claro esta, por la propia evolución estelar, cuando llegan al final de sus días.

La gran perdurabilidad de los cúmulos globulares se debe a que sus estrellas componentes son poco afectadas por interacciones gravitatorias externas debido a su elevada masa y densidad del cúmulo, que procura a las estrellas un blindaje contra las perturbaciones gravitatorias del exterior.

Super Cúmulo estelar Westerlund 1

Imagen : ESO (Observatorio Europeo Austral)

Imagen compuesta del súper cúmulo estelar "Westerlund 1" a partir de observaciones MPG / ESO Wide-Field Imager (WFI) de 2.2 m. La imagen cubre una región de arco de 5 x 5 cielo-